Nessdahl Neavis ist heute gestorben — wie unbequem

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Nessdahl Neavis ist heute gestorben, wie ungelegen. Er sollte Mrs. Stablers Hecken schneiden, und Carla Maursetter zählte darauf, dass er in ihrem Garten Unkraut jätete. Andere Stadtbewohner mussten Bäume beschneiden, Zäune reparieren, und da der Winter immer näher rückte, mussten all diese Sturmfenster installiert werden. Der Tod des alten Handwerkers stellte die Leute in dieser kleinen Stadt im Mittleren Westen vor ein lästiges Problem – wer sollte all diese Gelegenheitsjobs machen? Natürlich gab es in der Stadt fähige Gärtner, Maler und Zimmerleute, aber wer konnte sie sich leisten. Der alte Neavis war billig, zuverlässig und normalerweise verfügbar. Ein freundlicher Anruf bei seiner Vermieterin und er würde normalerweise in der Zeit, in der er dorthin ging, vor Ihrer Haustür stehen.

Da er nur ein entgegenkommender Handwerker war, sollte es Jahre dauern, bis die Stadtbewohner das wahre Maß dieses Mannes kennen würden. Er lebte in einer begehbaren Wohnung im hinteren Teil von Sara Bakers Haus, einer möblierten Einzimmerwohnung mit Kochplatte und Kühlschrank. Es hatte auch eine Toilette und ein Waschbecken, und dort fanden sie ihn auf dem Boden liegend, Rasierseife auf seinem Gesicht, sein Rasiermesser in der Nähe.

«Ein Herzinfarkt», so nannte es Doc Hansen, aber in Eagan Creek kursierten andere Geschichten. Einige deuteten auf Selbstmord hin, da er so ein Einzelgänger war. «Wofür musste er leben?» eine Person injiziert. Andere vermuteten eine Lebensmittelvergiftung, weil er Nahrung wie ein zähes Eichhörnchen hortete. Aber das Gespräch kam immer wieder auf die quälende Frage zurück, wen könnten sie dazu bringen, diese Arbeit zu erledigen?

Einige Stadtbewohner ärgerten sich über seinen Tod. «Wenn er sich krank fühlte, hätte er einen Arzt aufsuchen sollen», witzelte Frau Pratt. Arnold Lynner war über Nessdahls Tod gleichermaßen erschüttert. «Wie rücksichtslos, er hätte uns warnen sollen, damit wir jemand anderen hätten anstellen können.»

Mr. Lynner besaß das prestigeträchtige Haus an der Ecke Oak Drive und Main, das Herzstück der Gemeinde. Sonntags fuhren Kirchgänger vorbei, um einen Blick darauf zu werfen, was man mit wahrem Reichtum kaufen konnte. Mit seinen weitläufigen Rasenflächen, dem schmiedeeisernen Zaun und den gepflegten Sträuchern war es der Neid vieler Menschen aus der Umgebung. Und es war die fleißige Arbeit von Nessdahl Neavis, die es so machte, obwohl er schlecht entlohnt wurde. «Arbeit ist Arbeit», sagte er, «man nimmt, was da ist.»

Der alte Handwerker war in Eagan Creek ein vertrauter Anblick. In seiner üblichen Kleidung, einem verwaschenen Latzanzug, einem karierten Flanellhemd und einem schweißfleckigen braunen Fedora, behandelten ihn die Leute eher als Kuriosität denn als Lohnarbeiter. Seltsam und distanziert passte er nicht in diese enge Gemeinschaft. Die Leute fanden ihn beunruhigend, besonders diese grauen Augen, die sich hinter einer Stahlbrille versteckten – eindringlich, verdächtig. Und die tiefen Falten in seinem Gesicht hinterließen Fragen, vielleicht ein rachsüchtiges und unversöhnliches Leben? Manchmal konnte er abrupt und dickköpfig sein. Und doch war er ein tüchtiger Arbeiter, selbst mit 71 Jahren, schlank, mit fast weißem Haar. Irgendwie führte er ein kümmerliches Dasein, sah auf seine Pfennige, arbeitete einen halben Tag hier, eine Stunde dort.

Sein Tod war sehr plötzlich. Erst am Tag zuvor hatte er bei Trandahl Blätter geharkt. Starke Winde in der Nacht zuvor hatten sie über den Hof verstreut und ihm das Aussehen eines Mosaikgemäldes verliehen, leuchtendes Gelb, gedämpftes Rot auf einer grünen Leinwand. Es schien eine Schande, sie zu stören, aber er tat es widerstrebend und harkte das tote Laub auf eine Sackleinenplane. Er würde die Plane falten und dann die Blätter in einer Mulchgrube auf der Rückseite des Grundstücks ablegen. Von Zeit zu Zeit mischte er die Blätter in den verrottenden Kompost.

Es war ungewöhnlich warm für Oktober, einen indischen Sommertag. Nessdahl wischte sich mit seinem roten Taschentuch den Schweiß von Gesicht und Hals, dann das Schweißband in seinem Filzhut. Er spähte auf die verbleibende Arbeit hinaus. Die Aufgabe war größer, als er erwartet hatte, aber wenn er dabei blieb, konnte er noch vor dem Mittagessen erledigt werden. Manche Leute boten ihm ein Sandwich oder ein Glas Limonade an, aber die Trandahls gehörten nicht dazu. Dann fiel ihm ein, dass er Salami im Kühlschrank hatte, und der Gedanke an ein leckeres Sandwich machte die Arbeit erträglicher.

Wenn er gefüttert wurde, aß er einen gesunden Teller voll und noch mehr. Er schätzte gute Küche und ein sauberer Teller zeigte seine wahre Wertschätzung. Obwohl er während des Essens selten sprach, verließ er den Tisch mit den gleichen höflichen Worten: «Ein gutes Essen. Vielen Dank, Ma’am.» Und wenn er Süßigkeiten oder Obst anbot, wickelte er sie in eine Papierserviette und erklärte: «Für später.»

Er war nicht wählerisch, was er aß, aber er hatte seine Abneigungen. Angebrannter Toast war einer von ihnen. Als Elsa Thompson ihm einmal ein Sandwich mit gerösteten Eiern servierte, betrachtete er die geschwärzten Ränder und kratzte dann die verbrannten Portionen sorgfältig auf seinen Teller. Obwohl er das Sandwich verzehrte, wurde sein Unmut kundgetan. Später, beim Women’s Circle, nannte ihn Elsa einen undankbaren und so wurde ein weiteres Label hinzugefügt, um seinen ohnehin schon zweifelhaften Charakter zu erniedrigen.

Auch die ausgefallene Küche und die komplizierten Zubereitungen, die ihm die Frauen in den Weg stellten, machten ihn misstrauisch. Wie konntest du sagen, was drin war? Kartoffelpüree, Soße und ein Stück Fleisch waren seine Vorliebe, und wenn das Gericht nicht seinem einfachen Geschmack entsprach, wühlte er darin herum, um den Inhalt zu bestimmen. Harley Grooters Frau sagte, dass eine solche Prüfung unterstellte, dass sie versuchte, ihn zu vergiften. Vielleicht ja, denn sie war keine so gute Köchin. Das ist wahrscheinlich der Grund, warum Harley die meisten seiner Mahlzeiten im Roxy Cafe einnahm.

Kinder waren eine weitere Abneigung. Sie und Nessdahl verstanden sich nicht und was ihn am meisten aufregte, waren die Tricks, die diese jungen Leute ihm spielten. Sie versteckten seine Werkzeuge oder schlichen sich hinter ihn und erschreckten ihn. Die beiden Benson-Jungs waren die Schlimmsten und als es genug war, drehte er den Wasserschlauch auf sie. Leider machten sie den Fehler, sich bei ihrem Vater zu beschweren und spürten daraufhin den Zorn seines Gürtels.

Der einzige Junge, den Nessdahl tolerierte, war Emily Penske. Sie wohnte im Wohnwagenpark am Stadtrand und sah ihn gelegentlich arbeiten, wenn sie von der Schule nach Hause kam. Im Vorbeigehen begutachtete sie seine Arbeit, würdigte dann seine gute Arbeit, nickte mit dem Kopf und warf ihm ein Lächeln zu. Es war ein schneller Austausch, aber dennoch blieb der Moment bei ihm und erleichterte ihm das Herz.

Die stille Beziehung dauerte Jahre, bis er an diesem Tag ein Narzissenbeet ausdünnte. Es war eine mühsame Arbeit, zu entscheiden, welche Blumen leben und welche entwurzelt und beiseite geworfen werden sollten. Als Emily vorbeikam, war sie entsetzt über die Zerstörung so schöner Pflanzen. Sie erkundigte sich und Nessdahl erklärte: «Müssen ihnen Raum zum Wachsen geben.»

«Also wirfst du die weg?»

„Ja“, schoss er zurück. Die vierzehnjährige Emily hatte ein Zuhause für diese Schiffbrüchigen und fragte höflich, ob sie welche haben könnte. Nessdahl sah zu ihr auf, seine Augen spähten über seine Stahlbrille. Ohne irgendeinen Hinweis, erhob er sich und ging davon.

Emily war sich sicher, dass sie ihn verärgert hatte, aber dann kam er mit einem Leinensack zurück. Er kniete sich hin, steckte das Beste von allem in den Sack und reichte es ihr. „Hier“, sagte er. Sie stammelte ein Dankeschön und als sie wegging, huschte ein Lächeln über Nessdahls Gesicht.

Als die Beziehung in den letzten Jahren wuchs, wurde aus einem Nicken eine Handbewegung und aus einem Hallo ein kurzes Gespräch. Und am Ende erfuhr Emily Penske mehr über den alten Neavis als jeder andere in der Stadt. Er war nicht der verrückte alte Spinner, für den ihn alle hielten. Und der Klatsch, die Anspielungen und die Schnepfe waren nur das – nichts als Gerede.

Nun war Nessdahl Neavis fort, und sein Tod war für viele Menschen zu einer Unannehmlichkeit geworden. Nicht nur denen, für die er gearbeitet hat, sondern auch denen, die für seinen Übergang ins nächste Leben verantwortlich sind. Der Leichenbestatter war unterwegs, um seine Hütte am See zu schließen, und der Klerus der Stadt lenkte jede Verpflichtung gegenüber diesem Nicht-Kirchenmitglied ab. Schließlich erwähnte jemand, dass er Nessdahl vor Jahren an einem Heiligabendgottesdienst in der Lutherischen Kirche gesehen hatte. Er saß auf dem Balkon und trug eine Macintosh-Jacke über seiner üblichen Kleidung: verwaschene Latzhose und kariertes Flanellhemd. Seinen fleckigen Fedora auf dem Schoß haltend, sah er fehl am Platz aus, fühlte sich wahrscheinlich auch so. Dieser eine Besuch übertrug die Verantwortung direkt auf den lutherischen Pastor Fredric Baumgartner, der übrigens vorhatte, unter der Woche zum Angeln wegzukommen, eine weitere Unannehmlichkeit.

Nessdahls Leiche lag im Bestattungsinstitut und mit so wenig Geld, um die Bestattungskosten zu decken, blieb der Sarg geschlossen. Das Geld, das sie in einem Kaffee gefunden haben, kann kaum die billigste Beerdigung decken. Niemand kam vorbei, um die letzte Ehre zu erweisen, es wurden keine Blumen verschickt, keine Beileidskarten, keine Familie zum trauern. Doch als der Leichenbestatter kam, um die Leiche wegzuräumen, fand er oben auf dem Sarg eine einzelne gelbe Narzisse.

Das Grab wurde im älteren Teil des Friedhofs ausgehoben, wo die Grabsteine ​​fast achtzig Jahre alt sind. Ein Grundstück konnte hier nicht verkauft werden, doch die Stadt verlangte die volle Gebühr. Pastor Baumgartner und der Leichenwagen trafen ein, und Nessdahl Neavis war im Boden, bevor die letzten Worte «Asche zu Asche, Staub zu Staub» gesprochen wurden. Als die Arbeiter mit dem Auffüllen des Grabes begannen, wurde ein kleiner Marker in den Boden gelegt.

In den vergangenen Jahren verschwanden das Grab und seine Existenz. Ein Traktormäher hatte die provisorische Grabmarkierung umgestoßen, und bald verwüstete Unkraut diese vernachlässigte Ruhestätte. Es war fast, als hätte der Mann nie gelebt. So blieb es nach seinem Tod fast sieben Jahre lang.

Dann kamen eines Tages plötzlich einige Stadtarbeiter zu diesem vergessenen Friedhofsabschnitt. Unkraut wurde gemäht, Gras gemäht und die Fläche vermessen. Sie maßen sorgfältig aus, gruben ein kleines Rechteck aus und platzierten darin eine Holzform, die von Pfählen gehalten wurde. Beton wurde gemischt, gegossen und mit einer Kelle glatt gestrichen. Aus einer Holzkiste hoben sie einen schweren bronzenen Marker von 12 mal 24 Zoll mit Ankern an der Unterseite. Präzise pressten sie es in den nassen Beton. Es war eine gut gemachte Arbeit und eine Hommage an den Mann, der darunter lag.

Schneefeucht hing an den erhabenen Buchstaben der Pest, bereifte das braune Gras und bedeckte die Grabsteine. Es war jetzt November, bitterkalt, Bäume kahl. Ein gelber Schulbus fuhr die kurvenreiche Friedhofsstraße hinauf und hielt in der Nähe des älteren Abschnitts. Eine junge Frau stieg aus dem Bus und half ihren Schülern der dritten Klasse beim Aussteigen. Ein High-School-Schüler kam hinterher und entfernte sich in der entgegengesetzten Richtung mit einem schwarzen Koffer. Eingewickelt drängten sich die Kinder um ihre Lehrerin und folgten ihr dann in einer ehrfürchtigen Prozession.

Sie versammelten sich um sein Grab und betrachteten die glänzende Bronzemarkierung. Der Lehrer begann: «Hier ist Nessdahl Neavis begraben, ein Soldat, ein Held und mein Freund.» Sie rekapitulierte das Leben des Mannes, seinen Dienst im Ersten Weltkrieg, seine Genesung in einem Armeekrankenhaus und den anschließenden Verlust seiner Frau und seines Kindes durch die Spanische Grippe. Sie sprach über seine Kämpfe, über die vielen Orte, die er während der Weltwirtschaftskrise bereiste, um Arbeit zu finden. Er sei eine vernachlässigte Seele, sagte sie, übersehen und oft verleumdet. Selbst seine eigene Gemeinde erkannte seinen Dienst und seine Leistungen nicht an. Eine entschlossene Seele grub jedoch tief, um die Wahrheit zu entdecken.

Während der bronzene Marker Anfang und Ende seines Lebens anzeigte, geht ein anderes Leben weiter. Einer, der in den Herzen und Erinnerungen derer lebt, die er zurückgelassen hat. Dies war ihre Lektion, eine Lektion über Ehre, Respekt und menschliche Güte. Und im Laufe des kommenden Schuljahres würden diese kleinen Kinder diesen Mann und ihre Lehrerin Emily Penske kennenlernen.

Sie gab jedem Schüler eine kleine amerikanische Flagge und die Anweisung, sie neben dem Grabstein in den Boden zu legen. In der Ferne hallte das Geräusch von «Taps» durch den Friedhof, als jedes Kind an die Reihe kam. Siebzehn Fahnen flatterten im Wind, eine passende Hommage an diesen Soldaten für morgen war der 11. November, der Tag des Waffenstillstands. Als sie fertig waren, zog Emily aus ihrer Handtasche und legte eine gelbe Narzisse auf das Grab.

Sie standen schweigend da, fühlten den Verlust und genossen den Moment, der ihr restliches Leben prägen würde. Bevor sie gingen, blickten sie noch einmal auf die bronzene Markierung: «Cpl. Nessdahl W. Neavis, 3. April 1891 — 27. Oktober 1962, US Army, WW1 1918 France.» Unten waren Embleme, die auf Auszeichnungen für seinen hervorragenden Militärdienst hinweisen: Two Purple Hearts, ein Silver Star und die Congressional Medal of Honor.

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